La invención de la rueda

Uno de los inventos fundamentales en la historia de la humanidad es sin duda alguna la rueda. Su aparición mejoró los sistemas de transporte, favoreció avances en la alfarería y permitió la fabricación de máquinas complejas en conjunción con otros elementos. No podemos precisar el momento exacto de su aparición, ni los factores que llevaron a su descubrimiento, pero sí existen algunas teorías al respecto y son las que voy a mostrar en este artículo.

Se piensa que el nombre “rueda” proviene de la raiz indoeuropea “rota”, que a su vez provendría de “ret”, “rodar”. Es una secuencia lógica que se cree que surgió en los pueblos próximo-orientales, desde los que se difundió hacia Occidente, introduciéndose en los dos lenguajes principales del Mediterráneo: el griego y el latín. Respecto al razonamiento podría haber llevado a la fabricación de la primera rueda, seguramente se basó en la observación directa de la naturaleza: un tronco que rodaba, una piedra con formas redondeadas…

Se cree que el origen de la rueda está en el neolítico y que formó parte de la serie de avances tecnológicos que permitieron el paso a la Edad de Bronce. Seguramente surgió en Mesopotamia en el 5º milenio a.C, aplicado primero a la alfarería y después a los carros. Un milenio más tarde, se introduciría en Europa. Yendo en dirección contraria, llegaría hasta la India y hasta China, ya en el 2º milenio a.C. En cuanto al continente americano, que no tuvo contacto con estas civilizaciones, encontramos las evidencias de la rueda en fechas tardías, en el 1500 a.C. Antes de que este dato pudiera utilizarse para elaborar teorías acerca de las capacidades intelectuales y quién sabe qué más, diré que en esa zona no había animales grandes de tiro, por lo que no surgió la posibilidad de utilizar carros; además de que las civilizaciones más avanzadas de América habitaban terrenos escapardos. Recordemos que los inventos surgen a partir de la aparición de una necesidad.

Las primeras ruedas constaban simplemente de una forma circular con un agujero central en el que se insertaría el eje; posteriormente se añadirían los radios, que proporcionarían más velocidad y ligereza. Los celtas añadirían un revestimiento de hierro a modo de llanta, que los romanos sustituirían por bronce. Los daneses usaron cojinetes de madera que suavizaban la fricción de la rueda. No se introdujeron más mejoras en este sentido hasta el siglo XIX. Durante la Edad Antigua, la rueda se utilizó sólo para el transporte y la alfarería. Habría que esperar hasta la Edad Media para que comenzase a utilizarse en la construción de maquinaria más compleja.

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