Breve historia del Imperio Yoruba

Oduduwá y el origen del mundo

Lo primero que debemos tener claro son los límites geográficos aproximados que hay que tener en cuenta cuando estamos hablando de los Yoruba, ya que no podemos considerarlos como una unidad política sino más bien como un grupo étnico. La mayor parte de los Yoruba de hoy en día se sitúan en Nigeria, constituyendo un 30% de la población. También se encuentran Yorubas en Benín y Togo, y en menor medida, en Sierra Leona y países sudamericanos como Brasil, Cuba o Puerto Rico, producto de la diáspora y del traslado de esclavos africanos al continente americano.

El origen de mundo yoruba, como en otras civilizaciones, es mítico, y como tal, existen varias versiones. Una de las más aceptadas es que Oduduwá fue enviado por Olodumare para establecer la tierra y poblarla, ya que Obatalá, el primer enviado, había fallado. Olodumare entregó a Oduduwá un gallo y un saco de arena, ya que la Tierra estaba compuesta sólo por agua. Mientras descendía, el gallo se le escapó y al intentar cogerlo, dejó caer el saco de arena, que formó una pequeña colina en el agua (hago notar que esta idea de la colina primigenia se encuentra también en la mitología egipcia). El gallo comenzó a escarbar en lo alto de esta colina, esparciendo la arena por el resto de la Tierra. Oduduwá llamó a esa colina Ile n´Fe (“la tierra que se extiende”), de donde surgió el nombre Ile-Ifé, que es como conocen los yoruba a su pueblo ancestral. La explicación histórica del comienzo de habitación de la zona es la de un intercambio matrimonial entre los invasores del nordeste (presumiblemente Egipto) y los indígenas.

La ciudad histórica de Ile Ife (actualmente en el estado de Osun) estuvo habitada desde el siglo IV a.C, siendo el centro cultural de la población de toda la zona. Poco a poco fue adquiriendo más importancia hasta que en el año 900 se convirtió en una ciudad-estado que gobernada al resto de la población. Esto no quiere decir que el resto de asentamientos fuesen menores en importancia, pues se sabe de la existencia de otros centros que igualaban a Ile Ife, sino que Ile Ife era reconocida ampliamente como soberana de todos los demás. Es un sistema que podemos comparar con las ciudades-estado de la Antigua Grecia, en la que cada ciudad se regía por sus propias leyes aunque reconociendo la supremacía cultural de Atenas sobre ellas.

Estas ciudades-estado se regían por un monarca (obas) acompañado de ministros provenientes de la nobleza, los comerciantes y los líderes de los gremios. La relación entre estos dos estamentos variaba según la ciudad, pues mientras que en unas el monarca era absoluto y simplemente se dejaba aconsejar por los ministros, en otras eran los ministros quienes tomaban las decisiones, quedando el monarca como una simple figura representativa. En cualquier caso, siempre existía la posibilidad de que el rey fuese obligado a abdicar si mostraba tendencias dictatoriales. La manera que tenían de decirle al rey que adbicara era entregarle huevos de papagayo.

El esplendor del Imperio Yoruba se extendió hasta casi el siglo XIV, cuando empezó a decaer al tiempo que creía el imperio vecino de Benin.

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